Opuntia ficus indica

El Opuntia ficus indica, también conocido como higuera de palo, chumbera, nopal o palera, tuna espinosa, cactus de misión o cactus ficus-indica.

El  opuntia ficus indica es una planta extremadamente resistente a la sequía y al frío y su velocidad de crecimiento es muy rápido lo que a convierte en una óptima opción de cultivo rápido.

Al igual que otros cactus, la chumbera es una suculenta como tal almacena agua en su interior por eso se adapta con facilidad al árido calor del desierto.

Chumbera planta

El  opuntia ficus indica produce un fruto conocido como higos chumbos. Su piel espinosa puede variar con tonos que van del color de verde a rojo púrpura. Es un fruto comestible, su carne es suave y porosa (salpicada de semillas negras), que va del amarillo verdoso claro al dorado profundo y su sabor es dulce y bastante suave.

La fruta del opuntia ficus indica (nopal) es extremadamente popular en México, América Central y América del Sur, los países mediterráneos y el sur de África, aunque poco a poco va ganando nuevos adeptos gracias a sus propiedades y beneficios que aporta a la salud.

Propiedades y beneficios del opuntia ficus indica (chumbera)

La fruta del opuntia ficus indica además de sus diversos usos culinarios contiene cantidades sustanciales de:

  • Ácido ascórbico;
  • vitamina E;
  • Carotenoides;
  • Fibras;
  • Aminoácidos;
  • Compuestos antioxidantes (fenoles, flavonoides, betaxantina y betacianina).

Su composición aporta diversos beneficios para la salud entre ella podemos destacar  la acción hipoglucémica e hipolipidémica, y antioxidante de sus propiedades.

Varios informes han documentado la abundancia de vitaminas y minerales en cactus. En este sentido, el fruto del O. ficus indica es una fuente valiosa de nutrientes con acción antiulcerogénico, antioxidante, anticancerígeno, neuroprotector, hepatoprotector  y compuestos antiproliferativos.

Esta fruta puede ser consumida al natural (cruda), en mermeladas, como acompañamiento en platos gourmets, en dulces, etc.

Las flores del Opuntia ficus indica contienen diferentes flavonoides, principalmente kaempferol y quercetina. La cáscara de cactus y las semillas pueden usarse para preparar aceite de cactus, los lípidos de cáscara se enriquecen con ácidos grasos esenciales y antioxidantes liposolubles.

Los cladodios de las chumberas contienen vitaminas, antioxidantes y diversos flavonoides, particularmente quercetina 3-metil éter, un eliminador de radicales altamente eficiente. Los cladodios de extractos de Opuntia ficus-indica pueden reducir el nivel de colesterol y transmitir mecanismos antiulcerosos y antiinflamatorios.

El extracto de la chumbera ayuda a mejorar notablemente la curación de heridas.

Los beneficios medicinales relacionados con el Opuntia ficus indica se han comprobado progresivamente gracias a numerosos estudios dedicados a la evaluación de las propiedades y compuestos de la chumbera en tratamientos de diversas enfermedades.

Algunos estudios han destacado el potencial terapéutico del Opuntia ficus indica para el síndrome metabólico (incluida la diabetes tipo 2 y la obesidad), la enfermedad del hígado graso no alcohólico, el reumatismo, la isquemia cerebral, el cáncer y las infecciones virológicas y bacterianas.

Curiosamente, el extracto de cactus (Opuntia ficus indica)  puede ejercer efectos preventivos y terapéuticos contra el alcoholismo y la adicción al alcohol d acuerdo con estudios recientes sobre las propiedades medicinales de la chumbera.

Tradicionalmente también se ha utilizado el opuntia ficus indica en el tratamiento de quemaduras, heridas, edemas, hiperlipidemia, obesidad y gastritis. Sus flores se aplican en la medicina tradicional como infusión y ofrecen acción diurética y espasmolítica.

¿El Opuntia ficus indica ayuda a adelgazar?

En la búsqueda de la dieta perfecta, muchas dietas han destacado los beneficios de la fruta el opuntia ficus indica en las dietas de adelgazamiento. Su poder saciante unido a su bajo contenido calórico lo ha convertido en un valioso aliado de las dietas de control de peso y adelgazamiento.

Con tan solo 36 calorías cada 100 gramos el fruto de la chumbera aporta una gran cantidad de nutrientes y es rica en calcio, sodio, potasio, hierro entre otros.

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Características del opuntia ficus-indica (nopal)

beneficios del nopal

El Opuntia ficus indica pertenece a la familia de las angiospermas dicotiledóneas Cactaceae, una familia que incluye alrededor de 1500 variedades de cactus. El opuntia ficus indica es una planta tropical y subtropical. Puede crecer en climas áridos y semiáridos con una distribución geográfica que abarca México, América Latina, Sudáfrica y países mediterráneos.

Los historiadores creen que el opuntia ficus indica fue introducido por los españoles, en el siglo XV , en diversas áreas de América Central después de la conquista del noroeste de África.

Durante los años 1700 y 1800 en California, este esta planta fue cultivada cerca de las misiones que España enviaba a otros territorios y en los grandes ranchos españoles por su fácil y rápido crecimiento. El opuntia ficus indica formaba parte de la alimentación de los misioneros ya que consumían los tallos de la planta cocidos y las frutas se utilizaban en diversas recetas.  A lo largo de los siglos, esta especie se ha propagado y polinizado cruzando con muchas especies nativas de cactus, dando como resultado numerosas formas intermedias.

Por llevar la palabra ficus en su nombre muchas personas creen que el Opuntia ficus indica pertenece a la familia moraceae, incluyéndole como parte de la amplia familia de las moraceae que contiene más de 900 especies de ficus.

Otros usos del opuntia ficus indica

Además de los usos relacionados con la medicina y nutrición el opuntia ficus indica también se utiliza en la fabricación de cosméticos.

En la medicina tradicional subsahariana, las flores y frutos del opuntia ficus indica se administran como agentes antialcerogénicos o antidiarreicos; Las flores que también se administran como un medicamento oral anti-hemorroides y savia de cladodio como un tratamiento para la tos ferina.

Por otro lado, las poblaciones indígenas consumen cantidades sustanciales de frutas frescas o secas de la chumbera. Esta planta forma una parte importante de sus suministros alimenticios. En estas poblaciones, los cladodios de cactus, frutas y flores se caracterizan por sus interesantes contenidos de antioxidantes, polisacáridos de pectina y fibras.

Cuidados y cultivos de la chumbera

El opuntia ficus indica es una planta extremadamente resistente y fácil de cultivar sin embargo, a pesar de su resistencia natural a las sequías, es una planta que fácilmente puede ser atacada por el escarabajo del cactus y puede ser infestado por insectos como las cochinilla que eventualmente pueden matar o dañar los tallos. Por eso es importante tomar algunas medidas para evitar a esos depredadores.

Para hacer frente a los escarabajos y cochinillas se puede optar por utilizar insecticidas genéricos de amplio espectro.

Los tallos del opuntia ficus indica también conocido como almohadillas en algunos países, son en realidad ramas modificadas de la planta. Almacenan el agua, realizan la fotosíntesis y producen flores.

La planta florece de finales de abril a junio y cada almohadilla produce varias flores, y cuando las flores se marchitan dan paso a los frutos rojos y carnosos (higos chumbos).

Esta planta suele ser cultivada en climas seco, semiseco y templado. Lo recomendado para su cultivo es plantarlas en zonas que se encuentren a 900 o 2000 metros sobre el nivel del mar, aunque la planta del nopal es capaz de desarrollarse casi en cualquier tipo de suelo ya que sabe aprovechar al máximo los suelos poco fértiles y con escasez de agua.

Además de sus beneficios en la medicina y sus usos en la alimentación, el opuntia ficus indica ayuda a evitar la degradación del suelo deforestado, por eso suele ser cultivado también con estos fines ya que ayuda a conservar la humedad y prevenir la erosión del suelo.

El opuntia ficus indica es una planta muy completa que ayuda a convertir tierras improductivas en productivas.

Curiosidades sobre la planta de nopal

El opuntia ficus indica, conocida principalmente como nopal en México, es una planta con gran relevancia en la historia y economía de este país. De hecho algunos historiadores suelen destacar que la nación mexicana fue fundada en base a los usos del nopal.

Los nativos americanos también encontraron útiles el empleo de esta planta en su día a día ya que demás de los usos ya comentados se empleaban también en la fabricación textil y de otros utensilios como cestas, esteras, etc. fabricadas a partir de la fibra extraída de los tallos.

Sus pinchos se utilizaban como palillos,  agujas y alfileres. Incluso los esqueletos leñosos que quedaban después de secar la planta se usaban para fabricar muebles y construir casas.


⇒ Sabías que durante las sequías, los ganaderos queman las espinas y alimentan a su ganado con nopales. Debido a que contienen tanta agua, incluso pueden reemplazar servir de abastecimiento de  agua potable para los animales.  Algunos rebaños de ovejas han sido capaces de sobrevivir con el agua y alimento producido el opuntia ficus indica por hasta 8 meses.


Opuntia ficus indica: efectos colaterales

Cuando se consume dentro de la recomendación, la Opuntia ficus indica es saludable y no comportan efectos secundarios negativos.  Sin embargo, en personas sensibles a su composición pueden presentar algunos efectos colaterales, como diarrea, náuseas, dolores abdominales, dermatitis y dolor de cabeza.