El ciclo de la avispa de los higos

La avista de los higos (familia Agaonidae), también llamada insecto de la higuera, tiene más de 900 especies y son las responsables de polinizar las 900 especies de higos del mundo. Cada especie de avispa poliniza solo una especie de higo, y cada especie de higo tiene su propia especie de avispa para polinizarla.

Esta extraordinaria diversidad de coevolución entre higos y avispas se ha vuelto tan profunda que ninguno de los dos organismos puede existir sin el otro. El ciclo de vida de la avispa se tipifica en el caprifig, una higuera silvestre, no comestible. Las avispas maduran a partir de huevos depositados dentro de la estructura de floración de la higuera, llamada syconium, que se parece mucho a una fruta. Dentro del syconium completamente cerrado están las flores individuales. Cuando un huevo de avispa se deposita en una de las flores, esa flor desarrolla una estructura parecida a una hiel en lugar de una semilla.

Las avispas ciegas, sin alas, emergen de las agallas y buscan una o más agallas que contienen una hembra, y al encontrar una, hace un hoyo en la hiel y se aparea con ella antes de que haya eclosionado. En muchos casos, el macho cava un túnel de escape para la hembra. El macho luego muere, después de haber pasado toda su vida dentro del higo. La hembra emerge más tarde de su hiel y procede hacia el túnel de escape o el ojo del higo (la parte opuesta al extremo del tallo), porque debe depositar sus huevos en un segundo higo. Al partir, pasa por muchas flores masculinas y emerge cubierta de polen. Durante su breve vida adulta (de tan solo dos días), vuela al bosque para fertilizar otro higo y depositar otra generación de avispas de higos.

El papel de la avispa de hembra en la polinización de ciertos higos comestibles es fundamental para el productor de higos, ya que la mayoría de los higos de valor económico requieren la fertilización para madurar. Aunque no puede poner sus huevos dentro del higo comestible (debe colocarlos en la base del pistilo, y los pistilos de los higos cultivados son más largos que su ovipositor), lleva consigo el polen que fertiliza los higos y hace que maduren.  Las hembras no fertilizadas desempeñan el mismo papel en la polinización.

Aunque la mayoría de los higos son tropicales, se encuentran dos especies de avispas de higo en América del Norte. La avispa hembra de higuera, Blastophaga psenes, de aproximadamente 1,5 mm de longitud, se introdujo en el oeste de los Estados Unidos para polinizar el higo de Smyrna, una variedad comercialmente importante, originalmente encontrado en las Filipinas.

La familia de las avispas de las higueras, Agaonidae, pertenece a una superfamilia de avispas llamada Chalcidoidea que incluye miles de especies de avispas parásitas.